阿茲海默症的修女研究

六百多位修女大腦裡的秘密

Photo: Google

1990年的一天,美國的斯諾頓(David Snowdon)博士在一次集會中,面露誠懇地向一群修女提出請求─把腦捐出來。可以想像當下一片肅靜,大多數的修女面面相覷無法相信剛剛聽到了什麼,有些可能還清了清耳朵,確認自己沒有聽錯;然而其中一位修女打破寧靜:「恩,可以拿去啊,我死後還著大腦做什麼?」

你可能對以下狀況不陌生:家中年長者常常忘東忘西詢問重複的事項,甚至偶爾在路上遇見面露徬徨的長者忘記自己回家方向‧‧‧‧‧‧心生憐憫的同時,也不禁期盼,希望自己的年齡被時間追趕時不會有失智退化的現象發生。台灣已經步入高齡化社會,失智症其中最盛名的阿茲海默症(Alzheimer disease)為近年來新聞不斷報導、影劇討論的主題,引發大家高度關注。阿茲海默症患者會出現智力退化、記憶喪失、方向錯亂、社交障礙等症狀,雖引發原因萬千,透過美國斯諾頓博士在明尼蘇達大學的縱斷面研究,徵召上千名修女進行長達30年的修女研究(Nun Study),讓該症病因的朦朧面紗更加明朗了一些。

為何研究修女

該計畫受到國家老年研究中心資助,源於1986年由斯諾頓博士提出,經由長時間蒐集美國明尼蘇達州聖母院學校修女們的資料,以了解樣本(即修女)隨著時間而發展變化的狀況。研究對象為75─106歲的修女們,他們在晚年需要每年接受身體檢查,時常接受詳細的訪問與測驗,以增進研究結果;去世後,也經修女們同意捐獻出自己的大腦提供腦神經科學專家研究。

這項研究最大的用意在於,以性質相似的樣本數去仔細剖測,分析人在早年、中年、晚年階段的人生歷程,與併發阿茲海默症、其他大腦疾病中間的相互關係。會採用修女們當研究對象原因在於,他們的年齡相近、性別相同,且居住環境一致、生活習慣相仿,去看待同質性高的一群人為何在老年時會有如此大的反差─有人即使靠近臨終前都還是每分每秒保持神智清楚、持續教書服務;有些人卻已經對周遭人事物感到陌生,甚至連親近的家人也不認得,日常生活庶務也需要人幫忙處理、照料。

不斷鍛鍊大腦,才是關鍵

經年累月的研究,專家仔細比對了修女們二十幾歲花樣年華時必須各自撰寫的自傳,且進行相關訪問。專家發現到,在自傳裡使用較複雜文法、語句的修女在老年時發展成阿茲海默症的機率比另外一群,不愛修辭、語句簡單且平舖直敘的修女來得低許多;而個人早年語言能力的好壞,也透露出五、六十年後的大腦認知能力退化與否警訊!

此外,專家表示在早年不斷鍛鍊大腦、學習新的技能,不論是寫作、學習外語、烹飪、寫程式、運動、閱讀‧‧‧‧‧‧接觸任何能夠刺激大腦的事物,並持之以恆至中年、老年,擁有活到老學到老的觀念,即能減少罹患阿茲海默症和降低認知能力退化的風險。

影片來源 : Youtube

影片訪問了受研究的修女、院方,以及研究人員取出大腦樣本說明(01:20開始)阿茲海默症患者的大腦與一般大腦的區別,非常有趣也請小心服用。

覺得阿茲海默症離你還很遠嗎?錯!

我們可從修女研究中學習到,早年就該開始讓大腦運動,持續至中壯年與老年,讓掌管記憶的海馬迴不斷增生出新的神經細胞,大腦裡面的迴路就會像捷運支點的逐漸擴充,越來越便利,反應變快、思緒清楚,阿茲海默症才有可能離你遠去。

國內腦神經學洪蘭教授也提過「用進廢退」的觀點,透過不斷自主學習,大腦的認知神經會進步且有所發展,反之,則會很容易退化。現在正值早年的你,或許可以開始為未來的自己多做點準備。

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